Santa Maria

Açores, Portugal, Açores

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Santa Maria (Ilha de Santa Maria) est l'une des neuf îles de l'archipel des Açores. Elle se situe au sud-est de l'archipel, d'une superficie de 97 km², ses dimensions sont d'environ 17 km sur 10 km. Santa Maria culmine au Pico Alto à 590 m d'altitude.

Morphologiquement, l'île est constituée à l'ouest d'un plateau uniforme, érodé et dénudé dont l'altitude n'excède pas 200 m. Sa partie orientale, séparée de la précédente par une chaîne montagneuse (la Serra Verde), est plus accidentée et relativement boisée ; ce contraste se manifeste par un habitat différent, de type villages-rue à l'ouest et dispersé à l'est.

L'île est d'origine volcanique mais son histoire géologique est complexe: c'est l'île la plus ancienne de l'archipel des Açores et elle a connu plusieurs phases d'édification et d'érosion intense depuis la fin du Miocène. Elle a également connu des phases d'immersion liées à d'importantes transgressions marines. Ce contexte explique la présence de quelques formations sédimentaires intercalées dans des formations volcaniques subaériennes ou sous-marines.

Son volcanisme s'est vraisemblablement exprimé entre 8 et 2 millions d'années et il est considéré comme éteint aujourd'hui. L'île de Santa Maria est épargnée de l'activité sismique intense qui caractérise sa voisine São Miguel ; toutefois elle a connu quelques rares tremblements de terre au cours de son histoire.

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